Czym jest PLA

Ponieważ zarówno rządy Wielkiej Brytanii, jak i Unii Europejskiej chcą wprowadzić podatki lub zakazy dotyczące jednorazowych opakowań z tworzyw sztucznych, wielu operatorów z sektora gastronomicznego i hotelarskiego zadaje sobie pytanie: „Jaka jest najlepsza alternatywa?” Czy operatorzy powinni wprowadzić konsumentów do opakowań wielokrotnego użytku, czy też przestawić konsumentów na alternatywy np. biodegradowalne opakowania na żywność i kompostowalna folia do zgrzewu?

W ostatnim czasie niezależna sieć kawiarni Boston Tea Party poinformowała, że sprzedaż spadła o 325 000 dolarów, odkąd zeszłego lata zakazała jednorazowych kubków. Wielu operatorów gastronomicznych nie jest przygotowanych do wprowadzenia całkowitego zakazu produktów jednorazowego użytku i ryzykuje podobną redukcję sprzedaży.

Czy PLA jest tworzywem sztucznym?

Powszechna retoryka dotycząca produktów takich jak biodegradowalne opakowania na żywność i kompostowalne folia do zgrzewu z PLA głosi, że ten materiał nie zawiera plastiku, ponieważ jest wytwarzany z roślin, a nie produktów petrochemicznych, jak w przypadku tradycyjnych tworzyw sztucznych. Jednak czy wytwarzanie z roślin oznacza, że kompostowalne materiały podobne do tworzyw sztucznych, takie jak PLA, w rzeczywistości nie są tworzywami sztucznymi? Odpowiedź brzmi nie. PLA i inne nadające się do kompostowania (i biodegradowalne) materiały podobne do tworzyw sztucznych nadal są w rzeczywistości tworzywami sztucznymi. Jeśli te materiały nie zostaną prawidłowo zutylizowane pod koniec ich życia, spowodują takie same szkody w naszym środowisku lądowym i morskim, jak tradycyjne odpady z tworzyw sztucznych na bazie petrochemii.
Zwycięską cechą nadających się do kompostowania tworzyw sztucznych jest to, że są one wytwarzane z zasobów odnawialnych, a jeśli zostaną prawidłowo utylizowane, wyrzucane wraz z frakcją BIO i kompostowane w przemysłowych kompostowniach wraz odpadami spożywczymi, mogą zostać ponownie przetworzone na kompost. Jeśli jednak mamy naprawdę przejść w kierunku gospodarki o bardziej zamkniętym obiegu, takiej, w której materiały są wykorzystywane w sposób odpowiedzialny, nie możemy oszukiwać się w przekonaniu, że możemy rozwiązać oceaniczny kryzys tworzyw sztucznych, po prostu wymieniając jeden plastik na inny.
Aby właściwie zrozumieć, dlaczego tworzywa sztuczne nadające się do kompostowania są tworzywami sztucznymi, musimy zrozumieć, czym właściwie jest plastik.

Tworzywa sztuczne

Siedem rodzajów tworzyw sztucznych można wykorzystać do stworzenia zadziwiająco szerokiej gamy produktów. Wszystkie te rodzaje tworzyw sztucznych są wykonane z cząsteczek wodoru i węgla oraz innych pierwiastków. Kiedy wystarczająca ilość cząsteczek wodoru i węgla wiąże się ze sobą, powtarzające się łańcuchy tworzą dużą cząsteczkę znaną jako polimer. Wszystkie tworzywa sztuczne są wykonane z tych polimerów zmieszanych z innymi dodatkami w celu stworzenia różnych rodzajów tworzyw sztucznych o różnych właściwościach chemicznych, które decydują o tym, do czego można je wykorzystać.

Jednak chociaż wszystkie tworzywa sztuczne są tworzone z polimerów, nie wszystkie polimery są tworzywami sztucznymi. Dzieje się tak, ponieważ polimery dzielą się na dwie kategorie, naturalne i syntetyczne. Naturalne polimery, zwane także biopolimerami, występują naturalnie w naturze i obejmują materiały takie jak jedwab, wełna, bursztyn, guma, keratyna, skrobia i celuloza.
Z drugiej strony syntetyczne polimery są wytwarzane przez człowieka w wyniku reakcji chemicznej, w celu wytworzenia produktów takich jak kleje, farby, części mechaniczne i oczywiście tworzywa sztuczne.

Kompostowalne i biodegradowalne tworzywa sztuczne

Kompostowalne i wiele biodegradowalnych tworzyw sztucznych jest wytwarzanych z naturalnie występujących polimerów, takich jak skrobia lub celuloza, i to właśnie w tym momencie powstaje zamieszanie, a kompostowalne / biodegradowalne tworzywa sztuczne są błędnie przedstawiane jako „nieplastikowe”. Chociaż używany jest naturalny polimer, to nadające się do kompostowania Eko folia do zgrzewu lub Eko tacki na żywność są nadal wytwarzane przez człowieka w laboratorium w wyniku reakcji chemicznej, w taki sam sposób jak polimery syntetyczne.
Tworzywa sztuczne można wytwarzać z niemal każdego naturalnie występującego polimeru, ale większość z nich w przeszłości i nadal jest wytwarzana z produktów petrochemicznych ze względu na niższy koszt produkcji. Ważnym krokiem w kierunku bardziej zrównoważonego wykorzystania tworzyw sztucznych jest produkcja wszystkich tworzyw sztucznych z naturalnie występujących i odnawialnych biopolimerów. Doskonałym przykładem tej innowacji jest plastikowa butelka Coca Coli na bazie roślin, syntetyzowana raczej z celulozy niż ropy naftowej.
Jeśli przemysł ma odgrywać wiodącą rolę w powstrzymywaniu i odwracaniu szkód spowodowanych przez tworzywa sztuczne w oceanach, nie możemy po prostu zastąpić jednego plastiku innym. Zarówno tworzywa sztuczne nadające się do kompostowania, jak i nadające się do recyklingu mają swoje miejsce w gospodarce o obiegu zamkniętym, ale należy je rozumieć jako tworzywa sztuczne, a metoda zapewniająca, że każde tworzywo sztuczne jest albo kompostowane, albo poddawana recyklingowi, jest wyraźnie przekazywana użytkownikowi końcowemu.